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MANATIES

by Danna Paola Gomez Lopez

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MANATIES
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DANNA PAOLA GOMEZ LOPEZ
Los manatíes son mamíferos marinos de gran tamaño y de color gris, con cuerpos que se estrechan en una superficie plana, con una cola en forma de cuchara. Tienen dos aletas, con tres o cuatro uñas en cada aleta. Sus cabezas y caras son arrugadas con bigotes en el hocico.
Los parientes terrestres más cercanos de los manatíes son el elefante y el damán (un pequeño mamífero del tamaño de una tuza). Se cree que los manatíes evolucionaron a partir de un animal herbívoro semi-acuático. El manatí del caribe (West Indian manatee, también conocido como el manatí antillano) está relacionado al manatí de África, el manatí del Amazonas, el dugongo y la vaca marina de Steller (Steller’s Sea Cow), que fue cazada hasta su extinción en 1768. Un manatí adulto promedio mide alrededor de tres metros de largo y pesa aproximadamente 550 kilos.
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Hábitat y Distribución
Los manatíes se encuentran en aguas llanas, ríos lentos, estuarios, bahías de agua salada, canales y zonas costeras – en particular donde las praderas de hierbas marinas o las vegetaciones de agua dulce proliferan. Los manatíes son una especie migratoria. En los Estados Unidos, se concentran en Florida en el invierno. En los meses de verano, se pueden encontrar hacia el oeste hasta Texas y hacia el norte hasta Massachusetts, sin embargo los avistamientos en Alabama, Georgia, y Carolina del Sur en verano son más comunes
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Comportamiento
Los manatíes son animales apacibles y lentos. La mayor parte de su tiempo se dedican a comer, descansar, y viajar. Los manatíes son mayormente herbívoros, sin embargo, en ocasiones pueden ingerir pequeños peces e invertebrados junto con la vegetación, la cual es la dieta normal de un manatí. Se alimentan de una gran variedad de plantas emergentes, sumergidas y flotantes. A diario, pueden consumir el 10-15% de su peso corporal en vegetación.
Debido a que son mamíferos, tienen que emerger para respirar aire. Ellos pueden descansar sumergidos en el fondo o justo debajo de la superficie del agua, llegando a respirar en promedio cada tres a cinco minutos. Cuando los manatíes utilizan una gran cantidad de energía, pueden salir a la superficie para respirar cada 30 segundos. En reposo, se sabe que los manatíes pueden permanecer sumergido hasta por 20 minutos.
Los manatíes pueden nadar a una velocidad de hasta 30 kilómetros por hora en distancias cortas, pero lo usual es que naden a una velocidad de 5 a 8 kilómetros por hora.
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Esperanza de vida, Mortalidad, y Población
Un manatí con cicatrices que resultaron de un choque con una embarcación. Las amenazas más grandes para los manatíes son a causa de humanos.
Los manatíes no tienen enemigos naturales y se cree que pueden vivir hasta 60 años o más. Como en todas las poblaciones de animales silvestres, cierto porcentaje de mortalidad del manatí se atribuye a causas de muerte naturales tales como síndrome de estrés por frío, enfermedad gastrointestinal, neumonía y otras enfermedades. Un alto número de muertes adicionales son relacionadas a causas humanas. La mayoría de las muertes de manatíes relacionadas con el ser humano se producen por colisiones con embarcaciones en Florida. Otras causas de la mortalidad del manatí relacionadas al ser humano incluyen ser aplastados y/o ahogados en esclusas y estructuras de control de inundaciones; la ingestión de anzuelos, basuras, o línea de pesca, y enredos en líneas de trampas para cangrejos.
Últimamente, la pérdida de hábitat es la amenaza más grave que enfrentan los manatíes en varios países. En el ejemplo más urgente de EE.UU., la Indian River Lagoon (ubicada en la costa este de Florida) ha sufrido de una serie de floraciónes de algas nocivas. Tales floraciónes resultaron en una pérdida masiva de pastos marinos, lo cual ha causado las muertes de cientos de manatíes que no podían encontrar suficiente comida. Este evento inusual de mortalidad de manatíes empezó con la temporada 2020-2021 y sigue hasta hoy en
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